L’exercice mental maintient la mémoire

« Effectuer un exercice mental deux fois par jour pourrait aider à retarder la perte de mémoire rapide associée à la démence pour plus d’un an », a rapporté le Daily Telegraph. Il a dit qu’une étude de près de 500 personnes âgées de 75 à 85 ans a regardé combien de fois ils ont fait des mots croisés ou des puzzles, lu, écrit ou joué à des jeux de cartes. Parmi ceux qui ont développé la démence, ceux qui ont fait 11 exercices mentaux par semaine ont développé des problèmes de mémoire environ un an et quatre mois plus tard en moyenne que ceux qui ont fait quatre exercices par semaine.

Cette étude suggère que les personnes âgées qui vont développer une démence peuvent retarder leur déclin mental rapide en participant à des activités stimulantes. Cependant, l’âge auquel les gens ont reçu un diagnostic de démence n’a pas été affecté.

L’étude comporte certaines limites, notamment le fait qu’il s’agissait d’une étude relativement petite et qu’elle ne mesurait que la participation aux activités à un moment donné. Bien que cette étude ne prouve pas à elle seule qu’une augmentation de l’activité mentale réduit le risque de démence, rester actif mentalement et physiquement est probablement bénéfique pour les personnes de tout âge.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été réalisée par le Dr Charles B Hall et ses collègues de l’Albert Einstein College of Medicine et d’autres centres de recherche à New York. L’étude a été financée par le National Institute on Aging et l’Institut national des troubles neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux. Il a été publié dans la revue médicale à comité de lecture Neurology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une analyse des données recueillies dans une étude de cohorte appelée Bronx Aging Study (BAS). L’analyse visait à déterminer si les activités de loisirs stimulant mentalement peuvent affecter le déclin de la mémoire chez les personnes qui développent une démence. Les chercheurs avaient montré dans des études antérieures que l’éducation précoce retardait le début du déclin de la mémoire chez les personnes atteintes de démence et pensaient que participer à des activités de loisir stimulantes pouvait expliquer ce lien.

Entre 1980 et 1983, 488 adultes en bonne santé âgés entre 75 et 85 ans et vivant dans la communauté dans le Bronx ont été recrutés pour l’étude. Plus de la moitié (64,5%) des participants étaient des femmes et 90% étaient blancs. Les chercheurs excluaient toute personne déjà atteinte de démence ou atteinte de la maladie de Parkinson, d’une maladie du foie, d’alcoolisme, d’une maladie incurable ou d’une déficience auditive ou visuelle grave qui les empêchait d’effectuer les tests cognitifs faisant partie de l’étude.

Au début de l’étude, les participants ont rempli des questionnaires sur eux-mêmes, y compris leur niveau d’éducation. On leur a également demandé à quelle fréquence ils participaient à six activités récréatives stimulantes: mots croisés, lecture, écriture, jeux de société ou de cartes, discussions de groupe ou musique. Les activités ont été évaluées par le système de notation de l’échelle d’activité cognitive (CAS), qui donnait sept points pour chaque activité à laquelle ils participaient quotidiennement, quatre points pour chaque activité à laquelle ils participaient plusieurs jours par semaine, un point pour chaque activité à laquelle ils participaient. en une fois par semaine et zéro point pour participer jamais ou rarement. Les scores de chaque participant ont été additionnés pour les six activités afin de donner un score CAS global.

Les participants ont complété un ensemble complet de tests cognitifs et psychologiques au début de l’étude et lors de visites ultérieures tous les 12 à 18 mois. Ceux-ci ont été utilisés dans le cadre du processus de diagnostic de la démence. Les tests comprenaient également un test de mémoire de liste de mots (le test de rappel sélectif Buschke, ou SRT) qui n’a pas été utilisé dans le cadre du processus de diagnostic.

Les participants soupçonnés de développer une démence ont fait l’objet d’un examen clinique incluant une tomodensitométrie et des analyses de sang pour exclure les affections susceptibles de provoquer une démence réversible. Les diagnostics de démence ont été décidés par le biais de discussions entre les experts de l’étude (un neurologue, un neuropsychologue et un infirmier clinicien en gériatrie). Les experts ont examiné toutes les informations collectées et ont utilisé des critères standard (appelés critères DSM-III et DSM-III-R) pour établir leurs diagnostics. Les participants ont été suivis jusqu’à leur mort ou ont été perdus de vue.

L’analyse actuelle incluait seulement les personnes qui ont fourni des informations sur leurs activités éducatives et de loisirs et qui étaient cognitivement normales au début de l’étude, mais ont continué à développer la démence. À l’aide de la modélisation statistique, les chercheurs ont examiné si les activités mentales de loisirs des participants (score CAS) étaient liées à l’évolution de leur mémoire (score SRT) et au temps qu’il leur fallait pour diagnostiquer la démence. Le modèle utilisé supposait que la mémoire diminue à un rythme constant jusqu’à un certain point, où la baisse devient plus rapide.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Au début de l’étude, les 101 personnes atteintes de démence avaient en moyenne 79,5 ans et ont été suivies en moyenne pendant cinq ans avant d’être diagnostiquées. Environ la moitié d’entre elles ont obtenu un score de sept ou moins sur l’échelle d’activité cognitive (l’équivalent d’une activité stimulante par jour en moyenne).

Les chercheurs ont constaté que la participation à des activités de loisir stimulantes n’était pas associée à l’âge auquel la démence était diagnostiquée.

Cependant, les activités ont eu un effet sur le début du déclin accéléré de la mémoire. Chaque jour d’activité supplémentaire par semaine a retardé le début du déclin accéléré de la mémoire de 0,18 an (environ deux mois). Cela signifie que pour les personnes qui ont participé à 11 activités par semaine, le déclin accéléré de la mémoire s’est produit en environ 1,3 an (un an et quatre mois) après ceux qui ont participé à seulement quatre.

Cependant, une fois que ce déclin accéléré de la mémoire a commencé, avoir participé à des activités stimulant plus mentalement au début de l’étude a été associée à un taux accru de déclin de la mémoire. Chaque jour d’activité supplémentaire a augmenté le déclin de la mémoire de 0,14 points SRT par an. Les chercheurs ont indiqué que leur modèle indiquait également que ceux qui participaient à des activités plus stimulantes au début de l’étude avaient des scores de SRT légèrement plus bas lorsqu’ils avaient reçu un diagnostic de démence, mais cette différence n’était pas statistiquement significative.

Ces résultats sont restés significatifs après la prise en compte de l’éducation précoce.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs concluent que le fait de s’engager dans des activités de loisirs stimulant mentalement a retardé l’apparition d’un déclin rapide de la mémoire chez les personnes atteintes de démence. Cet effet était indépendant du niveau d’éducation d’une personne.

Ils disent que leurs résultats suggèrent que la participation à des activités de loisirs stimulant mentalement peut maintenir la «vitalité» mentale, et que des études examinant si une participation accrue à de telles activités pourrait retarder ou prévenir la démence sont nécessaires.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude suggère que l’apparition d’un déclin mental rapide chez les personnes âgées qui développent une démence peut être retardée par la participation à des activités de loisirs stimulant mentalement. Cependant, il ne montre pas si la participation à ces activités affecte le risque de développer une démence. De plus, le fait d’avoir participé à plus d’activités mentales n’avait pas d’incidence sur l’âge auquel les gens avaient reçu un diagnostic de démence et, une fois le déclin de la mémoire commencé, était associé à un déclin plus rapide de la mémoire.

Comme le suggèrent les chercheurs, de futures études d’intervention prospective spécifiquement conçues pour déterminer si les activités mentales peuvent prévenir ou retarder la démence sont nécessaires. Cette étude jette les bases d’une telle recherche, mais il y a plusieurs points à noter qui signifient que ses résultats ne peuvent être considérés comme concluants:

Les participants ont signalé leur participation à des activités de stimulation mentale seulement à un moment donné. Leurs réponses peuvent ne pas refléter leur participation à de telles activités pendant leur vie avant ou après l’inscription à l’étude. Il est possible que les personnes dont les souvenirs avaient déjà commencé à décliner dans le cadre d’un processus conduisant à la démence lors du remplissage du questionnaire n’aient plus bénéficié d’activités stimulantes et aient donc moins participé.

Les activités de stimulation mentale évaluées ont été regroupées, ce qui signifie que les effets de chaque activité ne peuvent être déterminés. Les chercheurs suggèrent que certaines activités peuvent avoir plus d’effets que d’autres.

L’étude était relativement petite, avec seulement 101 personnes développant la démence antidote. Une étude plus vaste, de préférence un essai contrôlé, fournirait des résultats plus robustes.

Il est possible que les différences entre les groupes les plus actifs et les moins actifs soient causées par des déséquilibres entre les groupes autres que leur activité mentale. Autre que l’éducation, cette étude n’a pas examiné les effets d’autres facteurs qui pourraient potentiellement affecter le risque de développer la démence, donc cette possibilité ne peut pas être exclue.

L’étude a été réalisée aux États-Unis et la majorité des participants étaient blancs. En tant que tels, les résultats peuvent ne pas s’appliquer aux personnes vivant dans différents pays ou de différents groupes ethniques.

Bien que cette étude en elle-même ne prouve pas qu’une activité mentale accrue réduit le risque de démence, le fait de rester mentalement et physiquement actif semble être bénéfique pour les personnes de tout âge.