Le diabète de type 1 est-il saisonnier?

Les enfants sont plus susceptibles de développer le diabète en hiver, ont rapporté les journaux. Le Times a déclaré qu’une vaste étude internationale portant sur 31 000 enfants de 53 pays suggère qu’il existe une corrélation entre les saisons et le diabète de type 1. Il a déclaré que la tendance était plus fréquente chez les garçons et les enfants plus âgés (5-14 ans) des deux sexes. Voir l’article du Times sur la question de savoir si le diabète est saisonnier.

Les reportages sont basés sur une vaste série chronologique bien menée qui démontre une variation saisonnière des diagnostics de diabète de type 1 à travers le monde. Les chercheurs concluent que la saisonnalité « est un phénomène réel », mais que davantage de données sont nécessaires sur les populations vivant dans l’hémisphère sud, comme l’Afrique australe, l’Australie et l’Amérique du Sud « pour compléter le tableau ». Il n’y a pas d’explications qui expliquent les différences observées entre les filles et les garçons et les différences dans les groupes d’âge.

L’étude a mis en évidence un problème qui nécessite plus de recherche. À l’heure actuelle, les implications de ces résultats pour les individus sont inconnues car ces taux ont été calculés pour les cliniques et les pays. Plus de recherche sur la façon dont la saisonnalité influence l’apparition du diabète au niveau individuel est nécessaire. Il est également important de reconnaître la possibilité que l’étude ait été biaisée par les différences entre les centres du diabète dans différents pays.

D’où vient l’histoire?

La recherche a été réalisée par le Dr Moltchanova et ses collègues de l’Institut national pour la santé et le bien-être, Helsinki, Finlande. La recherche a été financée par le projet européen GEOBENE et par l’Académie de Finlande et publiée dans la revue médicale Diabetic Medicine.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Le but de cette étude était de déterminer s’il existe un profil saisonnier mondial dans l’apparition clinique du diabète de type 1. Il s’agit d’une étude chronologique (type d’étude écologique) pour laquelle les chercheurs ont utilisé des statistiques de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) sur l’incidence (nombre de nouveaux cas) de diabète de type 1 chez les 0 à 14 ans 1990 à 1999. Cette information a été recueillie dans le cadre de l’étude OMS DiaMond (Diabète Mondiale): un projet de 10 ans impliquant 105 centres de traitement dans 53 pays.

Chaque pays a soumis des données annuelles sur le sexe, l’origine ethnique, la date de naissance et le traitement, en utilisant des formulaires standardisés. Le taux de nouveaux cas survenant dans chaque zone géographique a été calculé comme le nombre de nouveaux cas de diabète de type 1 divisé par le nombre total d’enfants résidents de moins de 15 ans. Sur 40,5 millions d’enfants de moins de 15 ans «à risque», 31 091 cas de diabète de type 1 ont été diagnostiqués au cours de cette période.

Dans leurs analyses, les chercheurs ont divisé les enfants en trois groupes d’âge: 0-4, 5-9 et 10-14 ans. Des techniques statistiques ont été utilisées pour déterminer s’il y avait des variations dans les totaux mensuels du diabète diagnostiqué et si ces tendances correspondaient aux saisons dans les hémisphères nord et sud. Essentiellement, les chercheurs ont analysé les tendances annuelles de l’incidence, en comparant l’incidence réelle par mois avec celle prévue s’il y avait une distribution mensuelle complètement uniforme (calculée en divisant l’incidence annuelle totale par 12 mois).

Quels ont été les résultats de l’étude?

Il y avait une variation saisonnière du nombre de nouveaux cas de diabète de type 1 dans 42 des 53 centres. Parmi ceux-ci, 28 ont eu le plus grand nombre de nouveaux cas pendant les mois d’hiver (octobre à janvier), tandis que 33 ont eu leur plus bas dans les mois d’été (juin à août). Deux des quatre pays de l’hémisphère Sud ont montré une tendance différente (un pic de juillet à septembre et un creux de janvier à mars).

La distance par rapport à l’équateur a eu un effet, les pays plus éloignés de l’équateur (avec une latitude élevée ou basse) étant plus susceptibles de montrer un effet de saisonnalité. La longitude n’a pas fait de différence. Les garçons avaient un profil saisonnier plus prononcé que les filles, et la saisonnalité était également plus évidente chez les enfants plus âgés (5-14 ans) que chez les plus jeunes (0-4 ans).

Le lien entre le nombre de nouveaux cas et les saisons semble dépendre du nombre total de cas diagnostiqués dans un centre, les centres ayant diagnostiqué un plus grand nombre de cas ayant une association plus forte.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

L’étude confirme les résultats d’autres études plus modestes, à savoir qu’il existe une tendance saisonnière globale avec le diabète de type 1. Les cas ont tendance à culminer durant les mois d’hiver et à diminuer au cours des mois d’été dans les hémisphères sud et nord.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Les résultats de cette vaste étude bien menée confirment ce qui a été observé dans de petites études précédentes. Cependant, toute interprétation de ces résultats devrait prendre en compte plusieurs lacunes que les chercheurs eux-mêmes soulèvent:

La plupart des centres qui ont participé à l’étude OMS DiaMond étaient situés dans l’hémisphère nord. Il y a très peu d’informations disponibles pour l’Afrique et l’Asie et les chercheurs disent que la corrélation est loin d’être concluante.

Le lien entre les nouveaux cas et les saisons a été influencé par le nombre total de cas diagnostiqués dans un centre. Les chercheurs suggèrent que cela pourrait être parce qu’un plus grand nombre de cas donne à l’étude plus de pouvoir pour trouver une association si elle existe. Si tel est le cas, cela pourrait aussi expliquer pourquoi la saisonnalité était plus évidente dans les groupes plus âgés (qui comptent généralement plus de personnes atteintes de diabète) que le groupe le plus jeune. Cependant, ils disent aussi qu’il est possible qu’un facteur non encore identifié puisse être derrière l’association.

Les chercheurs font plusieurs suggestions expliquant une variation saisonnière du diabète de type 1, y compris les enfants qui font plus d’exercice en été, plus d’infections en hiver et les variations saisonnières de leurs niveaux de glucose sanguin. Cependant, aucun d’entre eux n’explique pleinement les différences observées dans les groupes d’âge et dans les genres.

Bien que l’étude ait été bien menée et que des efforts aient été faits pour normaliser les données provenant des différents centres, il est possible qu’il y ait des différences dans les pratiques de diagnostic ou les rapports entre les centres qui pourraient biaiser les résultats. En tant que conception écologique, l’étude a examiné l’effet des saisons sur l’incidence du diabète dans un groupe de population, tel qu’une clinique ou un pays. Cela signifie qu’il n’y a pas d’implications définies pour les individus. La valeur de l’étude est de générer des théories sur la façon dont le diabète peut être causé et d’orienter les recherches futures dans une direction particulière, plutôt que de montrer que la saison est un facteur déterminant.

Dans l’ensemble, les chercheurs concluent que la saisonnalité du diabète de type 1 «est un phénomène réel», mais qu’il faut davantage de données sur les populations vivant en dessous du 30e parallèle (par exemple en Afrique australe, en Australie et en Amérique du Sud).