La marche et la démence étudiées

« Marcher juste un mile par jour pourrait garder la démence à la baie », selon le Daily Express. Le journal a déclaré que les retraités qui marchent entre six et neuf miles par semaine sont 50% moins susceptibles de souffrir de futurs problèmes de mémoire.

L’histoire provient d’une étude qui a examiné comment l’activité physique (mesurée par la marche) chez les adultes âgés pourrait être associée à un volume du cerveau et le risque de déclin cognitif. Il a constaté que les personnes âgées qui ont déclaré marcher le plus au début de l’étude ont montré des volumes plus élevés de matière grise dans des zones particulières du cerveau lors de tests effectués neuf ans plus tard. Cette augmentation de la matière grise était également associée à une réduction de 50% des troubles cognitifs.

Cette étude est intéressante, mais elle comporte certaines limites importantes, notamment sa conception et le fait qu’elle ne mesure que les volumes cérébraux en un seul point plutôt qu’au fil du temps. Ces limitations signifient que nous ne pouvons pas confirmer que la marche des participants a affecté le volume de leur cerveau ou exclu qu’une mauvaise santé ait contribué à la fois à réduire la marche et à réduire le volume du cerveau. Cela dit, il y a beaucoup de bonnes raisons d’être physiquement actif et la marche est une forme d’activité physique reconnue comme bénéfique pour la santé.

D’où vient l’histoire?

L’étude a été réalisée par des chercheurs de l’Université de Pittsburgh, de l’Université du Nevada et de l’Université de Californie. Il a été financé par un certain nombre d’institutions de santé gouvernementales des États-Unis: l’Institut national sur le vieillissement, le National Heart Lung and Blood Institute, et l’Institut national des troubles neurologiques et des accidents vasculaires cérébraux. L’étude a été publiée dans la revue Neurology.

L’étude a été largement rapportée dans les médias. Le titre du Daily Mail, suggérant que même une courte marche peut réduire le risque de maladie d’Alzheimer, était trompeur. En fait, l’augmentation du volume de matière grise était associée à une marche d’au moins 6 à 9 milles par semaine. En outre, l’étude n’a pas examiné d’association spécifique entre la marche et la maladie d’Alzheimer, mais plutôt entre la marche, la substance grise et la déficience cognitive, y compris la démence et la déficience cognitive légère.

Dans l’ensemble, les journaux ont surestimé la certitude des résultats de cette étude et n’ont pas signalé ses faiblesses.

De quel type de recherche s’aggissait-t-il?

Il s’agissait d’une étude de cohorte, qui visait à déterminer si la marche chez les personnes âgées au début de l’étude était associée au volume de matière grise mesuré neuf ans plus tard ou aux niveaux de déficience cognitive 13 ans plus tard.

Les études de cohorte sont souvent utilisées pour étudier les associations possibles entre le mode de vie (dans ce cas, la quantité de personnes qui marchent) et les résultats de santé (dans ce cas, le volume de matière grise et l’état cognitif). Cependant, seuls, ils prouvent rarement la cause et l’effet. Un modèle d’étude différent, tel qu’un essai contrôlé randomisé, serait meilleur pour prouver ce type de relation.

Les chercheurs soulignent que la matière grise rétrécit à la fin de l’âge adulte, souvent avant et menant à une déficience cognitive. Certains chercheurs ont émis l’hypothèse que l’activité physique peut protéger contre la détérioration du tissu cérébral, mais cela n’a pas été testé de manière adéquate dans les études. En outre, certaines études ont identifié un manque d’activité physique comme facteur de risque de développer la démence.

Les chercheurs ont cherché à voir si la marche avait un lien avec un plus grand volume de matière grise et s’ils pouvaient identifier le seuil auquel la distance de marche faisait une différence par rapport au volume de matière grise. Ils ont également évalué si un plus grand volume de matière grise était associé à une déficience cognitive réduite.

Qu’est-ce que la recherche implique?

Entre 1989 et 1990, les chercheurs ont recruté 1 479 adultes âgés de 65 ans et plus. Ils ont évalué la quantité d’activité physique qu’ils ont fait (en particulier la marche) en utilisant un questionnaire standardisé. Les participants ont été divisés en quatre bandes de taille égale (quartiles), en fonction du nombre croissant de blocs parcourus chaque semaine. Parmi ces adultes originaux, 924 répondaient aux critères d’un examen IRM.

Entre 1992 et 1994, les participants ont eu une IRM à basse résolution. Puis, en 1998-1999, les chercheurs ont procédé à un deuxième examen IRM à haute résolution de leur cerveau. Seulement 516 des participants d’origine qui étaient retournés pour le suivi ont eu cette deuxième IRM. Les IRM ont été utilisés pour évaluer le volume de matière grise à travers des techniques établies.

Parmi ces 516 participants, 299 ayant un âge moyen de 78 ans répondaient aux critères de l’étude gastro-intestinal. Les critères inclus la cognition normale et l’absence de toute condition qui pourrait affecter le cerveau. Les chercheurs ont continué à suivre ces participants, qui ont reçu une évaluation de leur état cognitif par les cliniciens 13 ans après avoir commencé l’étude.

Les chercheurs ont entrepris une analyse statistique pour évaluer les associations entre la marche, le volume du cerveau et l’état cognitif. Dans leurs conclusions, ils ont pris en compte d’autres facteurs qui auraient pu affecter les résultats, tels que l’âge, l’état de santé, le sexe, l’éducation et la race.

Quels ont été les résultats de base?

Les chercheurs ont constaté que les personnes ayant déclaré avoir parcouru au moins 72 blocs (environ 6 à 9 milles par semaine) avaient des volumes plus élevés de matière grise dans certaines régions du cerveau après neuf ans de suivi, comparativement à ceux qui marchaient moins. Cette association est restée significative après ajustement sur des facteurs tels que l’âge, le sexe, l’éducation et l’état de santé. Seules les personnes du quartile supérieur, qui ont déclaré marcher entre 72 et 300 blocs par semaine, ont montré une association avec un plus grand volume de cerveau neuf ans plus tard.

Les chercheurs ont également découvert qu’un plus grand volume de matière grise dans certaines régions du cerveau était associé à un risque réduit de 50% de déficience cognitive (incluant la démence et une déficience cognitive légère). Le volume global du cerveau n’était pas associé à une déficience cognitive.

Comment les chercheurs ont-ils interprété les résultats?

Les chercheurs affirment que leur étude montre que la marche sur de plus grandes distances était associée à de plus grands volumes de matière grise neuf ans plus tard, même après contrôle des autres facteurs de santé. Un plus grand volume de matière grise dans certaines régions du cerveau était associé à un risque réduit de déficience cognitive 13 ans plus tard.

Conclusion

Les points forts de cette étude résident dans la grande taille de l’échantillon, la longue période de suivi et les méthodes validées utilisées pour déterminer à la fois le volume de matière grise et le diagnostic de déficience cognitive. Cependant, il a quelques faiblesses importantes:

Les chercheurs ont compté sur les gens pour signaler leur propre activité physique plutôt que de la mesurer directement. Ils ont également échoué à confirmer combien d’autres types d’activité physique les gens ont fait. Sur cette base, la division des personnes en quatre groupes d’activité peut avoir été inexacte.

Ils ont seulement mesuré le volume du cerveau une fois, neuf ans après le début de l’étude. Cela signifie qu’ils n’ont pu effectuer aucune comparaison entre le volume individuel du cerveau au début de l’étude et neuf ans plus tard. Cela leur aurait permis de signaler tout changement de volume au fil du temps, ce qui constitue une meilleure mesure de la démence.

De plus, bien que l’étude ait recruté 1 479 personnes au départ, la taille finale de l’échantillon était de 299. Ce taux élevé d’abandon peut s’expliquer en partie par les décès d’autres causes et le fait que certaines personnes ne sont pas retournées pour un suivi. Cependant, exclure certaines personnes atteintes de démence de l’analyse finale peut avoir faussé les résultats.

Comme le notent les auteurs, certaines de ces limitations signifient qu’elles ne peuvent pas dire avec certitude qu’une plus grande activité physique est associée à un plus grand volume de matière grise plus tard dans la vie ou avec un risque réduit de déficience cognitive. Compte tenu de ces limites, il est toujours possible que la mauvaise santé entraîne à la fois une réduction de la marche et une réduction du volume cérébral.