La génétique de la peur

Les scientifiques ont identifié un «gène du film d’horreur qui fait hurler tandis que d’autres rient», rapporte le Daily Telegraph. Les résultats d’une étude sur 96 femmes en Allemagne ont montré que les femmes qui avaient deux copies d’une version d’un gène appelé COMT « étaient significativement plus surpris par des images effrayantes » que les femmes qui ne le faisaient pas, selon le journal.

Cette étude a utilisé un test pour mesurer comment les femmes réagissaient à une explosion de bruit surprenante lorsqu’elles montraient des images agréables, désagréables ou neutres. Bien que ce test soit un moyen accepté de tester la réaction de peur, on ne sait pas à quel point il ressemble à des situations effrayantes de la vie réelle, ou même regarder des films d’horreur. Comme le soulignent les auteurs de l’étude dans les reportages, l’anxiété et la peur sont des émotions complexes qui seront affectées par plus d’une variation génétique. Les facteurs environnementaux joueront également un rôle important.

D’où vient l’histoire?

Les Drs Christian Montag, Martin Reuter et ses collègues de l’Université de Bonn et d’autres universités allemandes, danoises et américaines ont mené cette recherche. Aucune source de financement n’a été rapportée pour cette étude. Il a été publié dans la revue scientifique à comité de lecture: Behavioral Neuroscience.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude transversale portant sur l’association entre une variation génétique du gène COMT et l’activité cérébrale des personnes lors du traitement de la peur. Le gène COMT code une protéine qui décompose l’un des produits chimiques utilisés pour communiquer par les cellules nerveuses dans le cerveau. La principale variation génétique à laquelle s’intéressent les chercheurs conduit à un changement dans le 158ème acide aminé (constituant) dans la chaîne qui compose cette protéine, passant d’un acide aminé appelé valine (Val158) à un acide aminé appelé méthionine. (Met158). La variation de Met158 signifie que la protéine ne peut pas décomposer le produit chimique de communication aussi efficacement, et cela a été trouvé être associé à l’anxiété dans certaines études, mais pas dans d’autres.

Les chercheurs ont sélectionné 101 participantes blanches d’origine allemande (âge moyen 22 ans) à partir de leur base de données de personnes en bonne santé qui s’étaient portées volontaires pour participer à une recherche comportementale. Afin d’être inclus dans la base de données, les bénévoles devaient déclarer aucun symptôme de troubles de santé mentale ou de maladies neurologiques. Tous les participants à la base de données ont fourni des prélèvements des joues pour l’extraction de l’ADN, et l’ADN a été testé pour des variations génétiques connues pouvant être liées aux caractères comportementaux, y compris la variation de la COMT.

Les chercheurs ont sélectionné des personnes qui avaient deux, une ou aucune copie de la variation COMT Met158 (chaque personne a deux copies du gène COMT). Les participants sélectionnés ont ensuite participé au test de «modulation de réponse à une sursaut affective» ou ASRM. L’ASRM a été rapporté comme un test standard de traitement de la peur, et d’autres études ont montré que les personnes souffrant de troubles anxieux et ceux ayant un tempérament anxieux ont des réponses améliorées sur le ASRM. Le test étudie la réponse des participants à un stimulus conçu pour les effrayer (un grand bruit) tout en regardant des images qui devraient susciter différentes réactions émotionnelles. Pour le test ASRM, les participants étaient assis devant un écran d’ordinateur portant un casque et avaient des capteurs attachés sous l’œil gauche qui mesuraient les changements électriques associés au clignement des yeux.

Les chercheurs ont d’abord testé la réponse des femmes à de fortes poussées de bruit à travers les écouteurs, sans images sur l’écran de l’ordinateur émulsion. Les cinq femmes qui n’ont montré aucune réaction de clignement des yeux à ce test ont été exclues de l’étude, laissant 96 participants. Les chercheurs ont ensuite testé les réponses des femmes restantes au bruit pendant qu’elles regardaient 12 images agréables, 12 désagréables et 12 neutres (ni agréables ni désagréables) sur l’écran. Les images ont été montrées dans un ordre aléatoire. Les images agréables ont montré des bébés, des animaux ou des familles; des images neutres ont montré des choses telles que des prises de courant ou des sèche-cheveux; les images désagréables menaçaient ou provoquaient la peur, par exemple, les victimes blessées sur les scènes de crime ou les armes. Les chercheurs ont ensuite comparé la force de la réponse du regard en regardant les différentes images chez les femmes avec deux, une ou aucune variation COMT Met158.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont constaté que l’exposition des femmes à des images augmentait leur réponse surprenante au bruit fort, sans différence entre les différents types d’images montrées. Lorsque les images étaient désagréables, les femmes qui portaient deux variantes de COMT Met158 présentaient une réponse plus forte que les femmes qui n’en portaient pas. Il y avait également une tendance pour ces femmes à montrer une plus grande réponse de surprise en regardant des images neutres, bien que cette différence n’ait pas atteint la signification statistique. Il n’y avait pas de différence dans la réponse de surprise chez les femmes qui portaient deux variantes COMT Met158 et celles qui ne l’ont pas fait lorsque montré des images agréables.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que la variation COMT Met158 régulait le traitement de la peur, ce qui confirme les résultats d’études antérieures qui ont montré que cette variation était associée aux troubles anxieux.

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude comporte un certain nombre de limites qui doivent être prises en compte:

Bien que le test utilisé puisse être un moyen standard pour mesurer la réponse à la peur, il n’est pas clair à quel point cela reproduit ce qui se passerait en réponse à des situations réelles qui pourraient provoquer la peur.

L’étude utilise un ensemble standard d’images pour induire des émotions particulières; cependant, les images qui peuvent être plaisantes ou désagréables pour une personne peuvent ne pas être perçues de cette façon par d’autres.

Il ne comprenait que des femmes relativement jeunes ne présentant aucun symptôme de troubles de santé mentale et ne peut donc être extrapolée aux personnes souffrant de troubles anxieux, aux hommes ou aux personnes âgées.

L’étude était relativement petite, et donc ses résultats sont plus susceptibles de se produire par hasard que les résultats d’une étude plus large serait.